Hechos religiosos

La ciencia española en el siglo XVIII

                        Capítulo 101.- La ciencia española en el siglo XVIII

 

            La preocupación científica fue constante en los primeros Borbones españoles,que veían en la ciencia un instrumento para la regeneración de España,y los Ilustrados pensaron igual.La divulgación científica culminó con Andrés Piquer y la divulgación de Feijoo,a partir del cual la ciencia española tuvo contacto con la europea.Los Borbones crearon instituciones adecuadas (modernización de las universidades,creación de Academias al estilo francés y anglosajón),modificaron los estudios y estimularon la investigación.Los Colegios de Cirugía surgieron en el Ejército y la Marina,y en las Academias militares y de guardamarinas se introdujo el cálculo infinitesimal y la nueva física.Entre las instituciones gubernamentales hay que recordar 1)las Academias de matemáticas de Barcelona y Cádiz,desaparecidas en 1760 para fundirse en la Academia de Artillería de Segovia,fundada el 7.1.1763,donde funcionó un laboratorio dirigido por Louis Proust;2)el Real Seminario de Nobles de Madrid (1725);3)los Reales Estudios de San Isidro (1767);4)la Biblioteca Real (1716);5)el gabinete de Historia Natural (1752) y 6)los Reales Colegios de Cirujía,fundados en Cádiz (1748),Barcelona (1760) y Madrid (1787).Las de iniciativa privada se desarrollaron al amparo de las Sociedades Económicas de Amigos del País,como 1)la Vascongada,bajo cuyo impulso surgió el Colegio de Vergara y su laboratorio,en el que los hermanos Fausto y Juan José Elhúyar obtuvieron wolframio y tungsteno,a temperaturas muy altas,y se purificó el platino;2)el Instituto de Gijón (1794),fundado por Jovellanos y 3)la Junta de comercio de Barcelona (1758),a cuyo impulso se fundaron las Escuelas de Náutica,Bellas Artes,Botánica,Química,Mecánica,etc.,donde se formaron maquinistas y desde las cuales se industrializó el país.En las universidades se sustituyeron sus planes ergotistas y silogísticos por otros basados en la observación y la experiencia;se ampliaron los estudios de ciencias positivas sin prescindir de los tradicionales (metafísica,teología,jurisprudencia),se enfatizó la educación laica,se usó el castellano y se prefirieron los trabajos enciclopédicos y sistemáticos.De esta forma el espíritu moderno caló hondo en los científicos,y comenzaron a publicarse monografías que desaparecieron después de la guerra de la Independencia.Tercer frente de acción fue el contacto con el extranjero,invitándose a científicos y técnicos destacados como Joseph Louis Proust,Peter Loefling,Pierre François Chabanau y William Bowles.Proust realizó importantes experimentos para encontrar una pólvora de mayor calidad y perfeccionó las técnicas de fabricación de porcelanas y tintes en la Academia Militar de Segovia;y Chabaneau contribuyó a la obtención de platino puro y desarrolló las técnicas de amalgamación de metales nobles en el Colegio de Vergara.Se patrocinó la salida de españoles para estudiar en el extranjero,y así Juan José Elhúyar fue becario de la Real Sociedad Vascongada y obtuvo fondos de la Secretaría de Marina para viajar por Europa y aprender en las acerías y fundiciones suecas e inglesas la técnica de fabricación de cañones y aceros de mayor resistencia;Jorge Juan y Antonio de Ulloa participaron en la expedición de La Confamine,en un proyecto de colaboración entre los gobiernos francés y español,etc.La falta de desarrollo industrial provocó un mayor énfasis en las ciencias relacionadas con la agricultura,y por eso la Botánica y las Ciencias Naturales se desarrollaron más que las Ciencias Físico-Matemáticas.Proliferaron los Jardines Botánicos,se explotaron minas y se crearon gabinetes de Historia Natural.Ya hemos dicho que el Ejército español sí desarrolló la física,química y matemáticas,y la Marina creó Escuelas de Náutica y renovó la técnica de los astilleros,por lo que hay que recordar que José Chaix,Jorge Juan,Benito Bails y Gabriel Ciscar introdujeron la física newtoniana y la nueva matemática en las escuelas militares y de guardiamarinas.Así se construyó el alto horno de Sargadelos,donde surgieron los primeros esbozos de la industria siderúrgica.

            Jorge Juan y Santacilia (1713-1773) nació en una hacienda de Novelda (Alicante),El Fondonet,y fue bautizado en Monforte del Cid,muriendo en Madrid.Estuvo vinculado a los Caballeros de Malta y recibió su título de Comendador de Aliaga.Estudió gramática y en 1729 ingresó en la Escuela Naval Militar de San Fernando.Participó en la expedición contra Orán y en la campaña de Nápoles.En 1734 se embarcó,junto a Antonio de Ulloa,en la expedición organizada por la Real Academia de  Ciencias de París,a las órdenes de Charles de la Condamine,para medir un grado del meridiano terrestre en la línea ecuatorial de Quito.Permaneció 19 años en América estudiando la organización de aquellos territorios,y a su regreso Fernando VI le ascendió a capitán de navío.El marqués de la Ensenada le encargó viajar a Inglaterra para conocer las nuevas técnicas navales,y a su regreso se hizo cargo de la construcción naval,renovando los astilleros.En 1757 fundó el Real Observatorio Astronómico de Madrid,y en 1760 fue nombrado jefe de escudera de la Armada Real.Sus restos se encuentran en el Panteón de Marinos Ilustres de San Fernando (Cádiz).Escribió Observaciones astronómicas y físicas (1748),en colaboración con Antonio de Ulloa,en las que utiliza el cálculo infinesimal,Compendio de navegación (1757),Examen marítimo teórico-práctico (1771) y Estado de la astronomía en Europa (1774).

            Benito Bails (1730-1797) nació en Sant Adrián de Besós y murió en Madrid.Estudió matemáticas y teología en la universidad de Toulouse.En 1751 fue a París,donde colaboró en el Journal Historique et Politique;más tarde en el Mercurio Histórico y Político de Madrid.En 1763 se fundó la Real Academia de San Fernando,de la que fue catedrático de matemáticas.Escribió Principios de matemáticas de la Real Academia de San Fernando (1758),Elementos de matemáticas (1790),Diccionario de arquitectura civil (1802) y Aritmética para negociantes.En Elementos de matemáticas introdujo el análisis infinitesimal y la geometría analítica.

            José Chaix Isniel (1765-1811) nació en Xátiva y estudió en la universidad de Valencia,ampliando estudios en Inglaterra y Francia.Ya hemos dicho que fue comisionado por el gobierno español para colaborar en la medición del arco de meridiano que daría origen al nacimiento del metro,a las órdenes de Jean Baptiste Delambre y Pierre Méchain,participando junto con Juan López de Peñalver (1791-1793).En 1795 fue nombrado vicedirector del Observatorio de Madrid,y en 1796 vicedirector del Cuerpo de Ingenieros Cosmógrafos;director después,y comisionado de la Dirección General de Caminos y Canales.En 1803 volvió a colaborar con Méchain para prolongar la medición del meridiano a las islas Baleares,y en 1809 fue comisionado por la Junta Suprema Central para que opinara sobre la propuesta de un telégrafo ideado por el franciscano fray Juan Soler y Sintes.Escribió Instituciones de cálculo diferencial e integral con sus aplicaciones principales a las matemáticas puras y mixtas (1801),trabajos astronómicos en la revista Anales de Ciencias Naturales y Memoria sobre un nuevo método general para transformar en serie las funciones trascendentes (1807).

            Agustín Bernardo de Pedrayes y Foyo (1744-1815) nació en Lastres (Colunga,Asturias) el 28.8 y murió en Madrid el 26.2.Estudió primeras letras en Lastres y humanidades en Colunga.A partir de 1758 filosofía,teología y leyes en Santiago de Compostela.Fue nombrado maestro de matemáticas de la Real Casa de Caballeros Pajes de S.M. (1769-1786).Escribió Nuevo y universal método de cuadraturas determinadas (1777),en que desarrolla y demuestra que las cuadraturas de algunas curvas hasta entonces expresadas por series de infinitos términos pueden,en algunos casos,tener una integral completa.En Solución del problema propuesto en 1797 resolvió el análisis infinetesimal.Con Gabriel de Ciscar ideó un nuevo sistema de pesas y medidas,origen del sistema métrico decimal.Adoptó el círculo repetidor de Borda para medir el arco de meridiano que va de Dunquerque a Barcelona,y que sirvió para dividir el cuadrante de la circunferencia terrestre en diez millones de partes,una de ellas el metro.Menéndez y Pelayo le atribuye un Tratado de matemáticas,y escribió también Descripción y noticias del concejo de Lastres.

            El descubrimiento del pancromo o erotronio,hoy vanadio,se atribuye a Sefström,pero lo dio a conocer el español Andrés Manuel del Río Fernández en el Real Seminario de Minería de México (1801).

            En confección de máquinas fueron expertos José María Lanz (1762-1837) y Agustín de Betancourt y Molina (1758-1824).

            En ciencias naturales destacaron el ya citado Antonio de Ulloa y de la Torre-Giralt (1716-1795),sevillano,autor de Relación histórica del viaje a la América meridional (1748), y Félix de Azara.

            En matemáticas y astronomía el también citado Jorge Juan y Santacilia.

            En zoología y botánica Félix de Azara,José Celestino Mutis y Bosio (1732-1808),José Quer y Martínez (1695-1764),fundador del Jardín Botánico de Madrid,autor de Flora española (1762-1784) y Antonio José Cavanilles y Palop (1745-1804),director del Jardín Botánico de Madrid tras la jubilación de Casimiro Gómez Ortega (1741-1810),autor de Observaciones sobre la Historia Natural,la Geografía y la Agricultura del reino de Valencia (Madrid,1795-1797).

            La investigación científica alcanzó pues un desarrollo notable en España durante la segunda mitad del siglo XVIII,aunque no conectara con las necesidades económicas de la burguesía.

            En cuanto a expediciones científicas en tiempos de Fernando VI tuvo lugar la de Peter Löfling (1729-1760) a Cumaná,la de Hipólito Ruiz López (1754-1816) a Perú y Chile y José Antonio Pavón Jiménez a Perú (1777-1788),aunque las más famosas fueron la de José Celestino Mutis (1732-1808) a Nueva Granada,Alejandro Malaspina (1754-1809) a las costas del Pacífico y Francisco Javier de Balmis y Berenguer (1753-1819) a las Antillas,México y el Caribe.

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